Los Detroit Pistons han perdido 20 partidos seguidos. ¿Cómo llegaron aquí?

DETROIT – Algunas caras están derrotadas, otras en shock. Algunos ojos escanearon el suelo, otros miraron fijamente al abismo. El único ruido que se escuchó fue el de los jugadores quitándose los zapatos. El espíritu de un joven y vibrante equipo de baloncesto Detroit Pistons que se sentía apenas unas horas antes ha sido absorbido por todos y ahora yace junto a la ropa sucia en el vestuario.

Era el 1 de noviembre, y los respetables Pistons (2-2), que sólo habían perdido ante los campeones de la Conferencia Este del año pasado, el Miami Heat, y el Oklahoma City Thunder, el actual segundo clasificado de la Conferencia Oeste, estaban dando la bienvenida a la Portland Blazers listos para el sendero. Esa noche, los Pistons tenían una ventaja de 15 puntos en los primeros segundos del tercer cuarto. Habían dominado en todos los aspectos. Durante otros 24 minutos, los Pistons demostraron que ya no estaban en la misma conversación que los peores jugadores de la NBA. Parecía una gran respuesta de recuperación a la derrota de unos días antes contra el Thunder. Algo que haría un buen equipo.

Luego, en un chasquido de dedos, Detroit volvió a ser un lugar sumergido. Sucedió tan de repente. Los Pistons perdieron el balón 10 veces en los últimos 24 minutos del partido. Convirtieron sólo dos de sus 13 intentos de triples, lo que permitió a los Trail Blazers acertar todos los demás tiros que hicieron. Era casi como si los Pistons estuvieran hipnotizados haciéndoles creer que las cosas estaban mejor, como despertar de un buen sueño. En cambio, se encontraron de nuevo en la pesadilla que los había mantenido despiertos durante el último año, y con algunos cambios.

«Hubo un cambio de energía», dijo el alero de los Pistons, Ausar Thompson, después del partido.

En ese momento, el novato no tenía forma de saber cuán poderosas serían esas palabras.

Tres derrotas consecutivas se convirtieron en siete. Eso se convirtió en 12. Luego un récord de franquicia de 15. Y así sucesivamente. Detroit siguió colapsando en el último cuarto. Los Pistons continuaron entregando el balón a un ritmo vertiginoso al principio, a la mitad y al final de los juegos. El equipo en reconstrucción, que nunca había aprendido a ganar a este nivel, miró hacia arriba y se dio cuenta de que se encontraba en una situación que sólo se ve una vez cada pocos años. Este es un «ciervo en los faros» en forma humana. Nadie tiene respuestas porque, bueno, sólo saben perder a este nivel.

La última vez que Detroit ganó un juego, la Serie Mundial entre los Diamondbacks de Arizona y los Rangers de Texas estuvo empatada a un juego cada uno. Desde entonces, el United Auto Workers puso fin a una huelga de un mes de duración. El representante George Santos fue expulsado del Congreso y empezó a hacer cameos.

Los Pistons no han ganado un partido de baloncesto desde el 28 de octubre. Son 46 días, 20 partidos consecutivos sin salir victorioso. ¿Como sucedió esto?

Bueno, ¿cuánto tiempo tienes?

La desastrosa temporada de Detroit hoy comenzó el año pasado, hace unos 13 meses, cuando la selección número uno de 2021, Cade Cunningham, fue cerrado después de 12 juegos y se sometió a una cirugía de espinilla que puso fin a la temporada. Para Detroit, la temporada pasada debería haber consistido en desarrollar el equipo. La “restauración”, como le gusta llamarla al gerente general Troy Weaver, avanzaría con Cunningham, los novatos Jalen Duren y Jaden Ivey, el veterano Bojan Bogdanović y un puñado de otros jugadores en quienes la organización tenía grandes esperanzas. Se suponía que era la semilla plantada para algo especial.

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La lesión de Cunningham, sin embargo, esencialmente llevó a los Pistons a apostar su temporada. Su ausencia ha llevado a Detroit a tratar de capturar un rayo en una botella y perseguir a prospectos que alguna vez fueron promocionados con la esperanza de resucitar sus carreras. La franquicia ha pasado de esperar construir continuidad a, una vez más, priorizar el desarrollo individual.

Sobrevino la derrota. Los jugadores que podrían haber ayudado a Detroit a ser respetable la mayoría de las noches comenzaron a aparecer en el informe de lesiones a finales del año calendario. ¿El resultado? Los Pistons ganaron sólo siete partidos desde el 1 de enero hasta el final de la temporada regular en abril. Tampoco ayudó que el premio por ganar la Lotería del Draft de la NBA hace una temporada fuera Victor Wembanyama, posiblemente el mejor prospecto desde LeBron James.

La lesión de Cunningham, más de lo que la gente pensaba en ese momento, puede haber retrasado una temporada más la reconstrucción de la franquicia.

«Fue un desafío para nosotros», dijo Weaver. Atlético en enero, cuando se le preguntó cómo la lesión de Cunningham afectó el desarrollo del equipo. “No sé cuántas alineaciones iniciales diferentes ha tenido el entrenador. Desde la perspectiva del desarrollo del equipo, no hemos logrado, a falta de mejores palabras, encontrar una identidad coherente. Este fue el desafío.

Avance rápido hasta octubre de este año y Weaver, por primera vez durante esta reconstrucción, puso fin al final de la temporada. Dijo que el equipo espera “jugar baloncesto significativo” hasta el final. Pero estamos en diciembre y ya parece un sueño imposible.

Los fanáticos, sin embargo, necesitaban palabras de aliento después de lo que soportaron la temporada pasada, pero nadie sabía realmente lo que les esperaba a los Pistons esta temporada. No el nuevo cuerpo técnico. No la oficina principal. No propiedad. Este equipo era prácticamente desconocido entre sí en una cancha de baloncesto.

Los Pistons tienen cuatro jugadores con potencial para el Juego de Estrellas (Cunningham, Ivey, Duren y Thompson) que determinarán si esta franquicia histórica puede volver a la prominencia. Hasta la fecha, esos cuatro han jugado 11 partidos juntos. Excluya al novato Thompson y el trío un poco más experimentado solo jugó 20 juegos juntos por varias razones de salud. No había una muestra lo suficientemente grande como para sugerir que Detroit estaba, de hecho, lista para entrar en la siguiente fase de su restauración.

Los Pistons fueron frugales esta temporada baja en la agencia libre debido a lo que sucedió la temporada pasada. No pudieron evaluar adecuadamente a su grupo debido a la lesión de Cunningham. Este año, la directiva de Detroit decidió una vez más priorizar el desarrollo juvenil y ver qué tenían internamente, con la expectativa de que algunos veteranos ayudarían a todos a encaminarse por el camino correcto.

En cambio, lo que Detroit obtuvo fue un grupo de veteranos lesionados y jugadores incluso más jóvenes a los que se les pidió hacer algo que nunca habían hecho como profesionales: ganar.

Bogdanović, uno de los jugadores ofensivos más eficientes y más utilizados de la NBA el año pasado, ha estado prácticamente fuera de acción por una lesión en la pantorrilla. Jugó su primer partido de la temporada el 2 de diciembre. Monté Morris, el guardia veterano que Detroit adquirió esta temporada baja y que se esperaba que fuera el adulto en una defensa muy, muy joven, no ha jugado en toda la temporada debido a lesiones.

La única persona que ha estado presente mientras se acumulan las pérdidas de los Pistons es el entrenador Monty Williams, quien este verano firmó un contrato enorme que podría generarle hasta $100 millones. Sin embargo, y él será el primero en decírselo, incluso él tuvo dificultades para entender a su nuevo equipo teniendo en cuenta su juventud y todas las lesiones.

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Williams y su cuerpo técnico tardaron en descubrir cuál era la mejor versión de este equipo. Los Pistons tuvieron su mejor actuación ofensiva de la temporada en la derrota del lunes por 131-123 ante los Indiana Pacers, que no son un buen equipo defensivo en absoluto. Sin embargo, el partido con mayor puntuación de la temporada coincidió con la primera vez que Williams desató una alineación pequeña y amiga de Detroit (sucedió debido a las lesiones de Duren y Marvin Bagley III). También coincidió con el hecho de que por primera vez juntó a Cunningham y Bogdanović, de modo que siempre había uno en el campo. Coincidió con Ivey, quien luchó por encontrar un papel con Williams a pesar de ser uno de los mejores novatos de la NBA la temporada pasada, jugando 34 minutos, el máximo de la temporada, que fue solo la tercera vez esta temporada que jugó más de 30 minutos.

«Creo que estamos empezando a comprender que podemos anotar cuando espaciamos la cancha adecuadamente», dijo Williams después de la derrota de Indiana. «Estoy aprendiendo a utilizar a algunos de los muchachos del equipo».

Es demasiado pronto para decir si contratar a Williams funcionará a largo plazo, pero el propietario Tom Gores debería haberse asegurado de que Williams fuera el hombre adecuado en el momento adecuado en lugar de querer ganar la conferencia de prensa y, a su vez, entregar el mando. un contrato del que no le saldrá económico salir si descubre que no es un buen matrimonio.

En cuanto a la directiva, llegaron demasiado pronto a la hora de fijar la línea de meta para este equipo antes de la temporada. No había nada que sugiriera que este equipo estuviera listo para dar un salto, incluso antes de que llegaran las lesiones. Tampoco hubiera estado de más intentar convertir a uno de los dos grandes prospectos que Detroit tiene en su plantilla en un delantero de profundidad probada.

La culpa debería repartirse entre todos como Oprah Winfrey vende coches. No se llegan a 20 derrotas consecutivas sin que todos echen una mano.

La racha de derrotas más larga de la NBA en una sola temporada es de 26. La racha de derrotas más larga (en dos temporadas) es de 28.

Los Pistons, una de las franquicias más exitosas de la liga, están en el lado equivocado de la historia.

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(Foto de Monty Williams: Jason Miller/Getty Images)